Первый концерт Валерия Леонтьева прошел 9 апреля 1972 года в Доме Культуры шахтеров и строителей Воркуты. В том же году он выиграл в Сыктывкаре республиканский фестиваль-конкурс и был направлен на учебу в Москву во Всесоюзную творческую мастерскую эстрадного искусства Георгия Виноградова. После учебы Валерий год работал в ансамбле "Мечтатели", а затем стал солистом группы "Эхо", в составе которой много гастролировал.

На Международном фестивале "Ялта-79" Валерий Леонтьев стал лауреатом, исполнив песню "Памяти гитариста" Давида Тухманова. Этот композитор предоставил в его распоряжение еще несколько шлягеров, после чего Леонтьев стал получать одну награду за другой.

После музыкального фестиваля "Ереван-81", журналисты сравнили Леонтьева с Миком Джаттером, а его хореографию с Михаилом Барышниковым, о чем было написано в западной прессе. Министерство культуры СССР внесло имя Валерия Леонтьева в так называемый "черный список" артистов, которым было запрещено выступать в крупных городах.

Вначале 80-х годом у певца начались проблемы с голосом. Тогда он показал себя предусмотрительным человеком: подал документы в Ленинградский институт культуры и поступил на режиссерское отделение, чтобы обеспечить себя другой профессией, если голос будет потерян окончательно. Однако операция была проведена успешно: к певцу вернулся голос.

На телевидинии Валерий Леонтьев появлялся крайне редко, одна из причин тому, что певец практически не снимает клипов. Сpeдcтвa он пpeдпoчитает вклaдывaть в cвoи живыe шoу и по сей день. Так, каждый год-два появляется новая шоу-программа певца.

В кино Валерий попробовал свои силы единожды, сыграв в 1991 году главную роль в художественном фильме "Экстрасенс".